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New Publication: Digital Media and the Surge of Political Outsiders

Ralph Schroeder, Sebastian Stier, and I have a new article out in Social Media + Society. In “Digital Media and the Surge of Political Outsiders: Explaining the Success of Political Challengers in the United States, Germany, and China“, we argue that digital media neutralize two former monopolies in structuring political discourse and political coordination and mobilization. In the past, these monopolies allowed media and political organizations to channel politics.

This allowed them to arbitrate which political voices and options reached the public thereby filtering out challenges to the political status quo. On the plus side, this contributed to a more or less civil political discourse and kept extremists from establishing viable organizational challenges. On the negative side, this also limited the opportunities of legitimate but underrepresented voices to provide alternatives to the political status quo. By breaking these monopolies digital media extend the space of political competition for the good but also for the bad.

In the article, we discuss cases from China, Germany, and the USA how political outsiders have attempted to use digital media to mount a viable challenge to the political status quo thereby strengthening the position of outsiders across political and media systems.

A broadening of the spectrum of political discourse does not mean that extreme factions will win or stay in power. Instead of witnessing a decline of democracy driven by digital media, we are observing the erosion of institutions that kept discourse artificially restricted.

While the future of political competition might be noisier and less polite than we are currently used to, opening up the space of political competition might also be an invigorating stimulus that contemporary social conditions demand.

Abstract: There has been a recent surge of political actors and groups challenging the legitimacy of established political institutions and mass media. We argue that this wave is no accident; rather, it is driven by digital media. Digital media allow outside challengers to route around social institutions that structure political discourse, such as parties and legacy media, which have previously held a monopoly on political coordination and information distribution. Digital media have weakened the power of these institutions, allowing outsiders to maintain extreme positions that formerly would have been filtered out or suppressed by institutions structuring political discourse. In this article, we explicate mechanisms linking digital media to the rise of outsiders by discussing the successes of a diverse set of challengers fighting for attention and representation in the different political contexts of the United States, Germany, and China. We thus provide a novel explanation that systematically accounts for the political consequences of digital media.

Andreas Jungherr, Ralph Schroeder, and Sebastian Stier. Digital Media and the Surge of Political Outsiders: Explaining the Success of Political Challengers in the US, Germany and China. Social Media + Society 5(3): 1-12. doi: 10.1177/2056305119875439.

New Publication: “Characterizing Political Talk on Twitter”

Oliver Posegga and I have a new paper out in the the Proceedings of the 52nd Hawaii International Conference on System Sciences (HICSS). In Characterizing Political Talk on Twitter: A Comparison Between Public Agenda, Media Agendas, and the Twitter Agenda with Regard to Topics and Dynamics we compare lists of prominent topics in newspapers, television, survey responses, and on Twitter during an election campaign. These comparisons speak to the different mediating processes of political reality on different media. Our findings indicate that it is futile to expect social media services to mirror political reality or the coverage of politics in legacy media truly. Instead, it appears more fruitful to use differences in the reflection of political reality across different sources to develop a better understanding of common or divergent mediating processes between sources.

Abstract: Social media platforms, especially Twitter, have become a ubiquitous element in political campaigns. Although politicians, journalists, and the public increasingly take to the service, we know little about the determinants and dynamics of political talk on Twitter. We examine Twitter’s issue agenda based on popular hashtags used in messages referring to politics. We compare this Twitter agenda with the public agenda measured by a representative survey and the agendas of newspapers and television news programs captured by content analysis. We show that the Twitter agenda had little, if any, relationship with the public agenda. Political talk on Twitter was somewhat stronger connected with mass media coverage, albeit following channel-specific patterns most likely determined by the attention, interests, and motivations of Twitter users.

Our findings indicate that:

“political talk on Twitter is distinct from public opinion on the most pressing political topics and political media coverage. Although political talk on Twitter shares topics with political media coverage, we find a communication environment characterized by the attention, interests, and motivations of politically vocal Twitter users. These mediating factors led political talk on Twitter to deviate in strength and dynamics from political coverage in mass media. On Twitter, therefore, we find a political communication environment interconnected with more traditional spaces of political communication but also following its own channel-specific dynamics.”

Source: Oliver Posegga and Andreas Jungherr (2019). Characterizing Political Talk on Twitter: A Comparison Between Public Agenda, Media Agendas, and the Twitter Agenda with Regard to Topics and Dynamics. In HICSS 52: Proceedings of the 52nd Hawaii International Conference on System Sciences. University of Hawaii at Manoa: Scholarspace. p. 2590-2599. DOI: https://hdl.handle.net/10125/59697.

New Publication in Review of International Political Economy: Context-driven attitude formation

A few years back, Matthias Mader, Alexander Wuttke, Harald Schoen and I started on a project with the Konrad-Adenauer-Stiftung and the Arbeitgeberverband Gesamtmetall trying to explain public support and opposition toward the Transatlantic Trade and Investment Partnership (TTIP). While history has moved on since then, the project proved interesting. In our first publication based on this project Context-driven attitude formation: the difference between supporting free trade in the abstract and supporting specific trade agreements [Open Access] in the Review of International Political Economy, we show that Germans were thinking of TTIP as something distinct from free trade.

Determinants of attitudes toward free trade and TTIP. Reported are OLS coefficients and 95% confi- dence intervals from the regression models reported in Table 4, columns 5 and 6.

We find little correlation between supporting free trade in the abstract and supporting a specific trade agreement, TTIP. Factors usually identified in political economy as driving public support for trade agreements (i.e. economic self-interest or predispositions supporting openness of societies) do tell us little about public support or opposition toward TTIP. Instead, we show that in order to explain attitudes toward TTIP, you have to account for factors dominant in public discourse at the time (e.g. attitudes toward the partner country USA, the role of interest groups in politics, and market regulation).

To us, the lesson is that in order to understand public support or opposition toward specific trade agreements, we have to move away from models using a fixed set of explanatory variables toward models that are more flexible and reactive to public discourse. Models traditionally used to understand preferences for or against international integration in the abstract might thus tell us little about support or opposition toward specific instances of these measures once they are politicized and subjects of public discourse. If we ignore this, we run the risk of misunderstanding public reactions toward specific instances of international integration. Measures taken by decision makers based on these misunderstandings might then lead to unintended outcomes.

Abstract: Many studies use the same factors to explain attitudes toward specific trade agreements and attitudes toward the principle of free trade and thus treat both objects as interchangeable. Contemporary trade agreements, however, often reach beyond trade in the narrow sense. Consequently, factors unrelated to free trade may affect citizens’ evaluations of these agreements. We propose a model of attitude formation toward specific trade agreements that includes the societal context as a constitutive feature. We expect salient aspects of an agreement to activate corresponding predispositions. Empirically, we compare how this contextual model and a standard model perform in explaining German citizens’ attitudes toward free trade and the Transatlantic Trade and Investment Partnership (TTIP). The results show that the standard model performs well in explaining public opinion on the principle of free trade but is less useful in explaining attitudes toward TTIP. The latter were driven by postures toward transatlantic cooperation, predispositions toward the role of interest groups in politics, and market regulation – aspects salient in German public discourse about TTIP. In sum, we find ample evidence for the need to differentiate between the two attitude objects and for our contextual model of attitude formation.

Andreas Jungherr, Matthias Mader, Harald Schoen, and Alexander Wuttke. 2018. Context-driven attitude formation: The difference between supporting free trade in the abstract and supporting specific trade agreements. Review of International Political Economy. (Online First) doi:10.1080/09692290.2018.1431956 [Replication Data]

New publication: More than opinion expression – Secondary effects of intraparty referendums on party members

In 2015, Alexander Wuttke, Harald Schoen, and I had the chance to test the effects of a party referendum party members. Of course back then, we had no idea that this question would be so central to public debate as it has become in the context of the upcoming SPD party member referendum. The results have now published in the article More than opinion expression: Secondary effects of intraparty referendums on party members in Party Politics.

In collaboration with the Berlin state-branch of Germany’s CDU, we surveyed party members before and after an important membership referendum on same-sex marriage. Our study shows that the referendum increased members’sense of party-specific efficacy. In addition, the referendum provided party members with information on elite positions and stimulated leadership evaluation based on issue congruency. In combination, involvement in intraparty decision-making promotes beliefs and behaviors among party members that are relevant to uphold a vivid and empowering party life.

Distribution of party-specific political efficacy before and after the party referendum.

Abstract: As political parties expand opportunities for intraparty participation, understanding the effects of participatory events on party actors becomes ever more important. In this study, we investigate the consequences of an intraparty referendum in a state branch of Germany’s Christian Democratic Union on beliefs and attitudes of party members. We use longitudinal survey data bracketing a nonbinding issue referendum on the party’s stance on same-sex marriage. Our analysis shows that the referendum had secondary effects that went beyond the referendum’s primary goal of delivering an informal opinion poll to the party leadership. The experience of having a say in an important policy decision fostered members’ sense of party-specific efficacy. Furthermore, the referendum provided party members with information on elite positions and stimulated leadership evaluation based on issue congruency. Altogether, involvement in intraparty decision-making promotes beliefs and behaviors among the rank and file that are relevant to uphold a vivid and empowering party life.

Influence of respondent’s position toward same-sex marriage on evaluation of politician.

Alexander Wuttke, Andreas Jungherr, and Harald Schoen. 2017. More than opinion expression: Secondary effects of intraparty referendums on party members. Party Politics (Online First). doi:10.1177/1354068817745729 [Replication Data]

Neue Publikation PVS: Das Internet in der politischen Kommunikation – Forschungsstand und Perspektiven

Heute erscheint die neue Ausgabe der Politischen Vierteljahresschrift (PVS). Für die Ausgabe habe ich einen Überblick der aktuellen wissenschaftlichen Debatte zur Rolle digitaler Technologie in der politischen Kommunikation geschrieben.

Ziel des Überblicks ist, den aktuell auf unterschiedliche Fachbereiche verteilten Wissensstand zusammenzuführen und damit den Einstieg in ein Forschungsfeld zu erleichtern, das bisher von der Politikwissenschaft weitgehend ignoriert wurde.

Zwar gibt es prominente Politikwissenschaftler, die den Einfluss des Internets auf die Politik untersuchen, ihre einschlägigen Publikationen finden sich aber überwiegend in Zeitschriften der Kommunikationswissenschaft oder Nischenzeitschriften der Politikwissenschaft. Gründe hierfür sind wohl die überwiegend im Feld vorherrschende paradigmatische Auffassung von kleinen Medieneffekten auf politische Meinungsbildung und das überraschende Desinteresse an der Untersuchung von institutionsinternen Entscheidungs- und Entwicklungsprozessen in Parteien im Kontext moderner Organisationssoziologie. Diese Ausgangslage führt dazu, dass die Politikwissenschaft zu Fragen des Wandels politischer Kommunikation im Kontext der Digitalisierung wenig eigenständig beizutragen hat.

Dies erscheint zunehmend problematisch. Sei es die Rolle digitaler Technologie in den Wahlkämpfen Barack Obamas, die durch das Internet und Mobiltelefone gestützte Mobilisierung weltweiter Protestbewegungen, die Kontrolle des Internets durch autokratische Regime, der vermutete Zusammenhang zwischen der verstärkten Sichtbarkeit ideologisch geprägter Nischenmedien on- und offline und politischer Polarisierung oder die Potenziale des Internets als Datenquelle. Das Verständnis des Einflusses digitaler Kommunikationstechnologie ist zentral für das Verständnis politischer Prozesse und Phänomene der Gegenwart. Hier kann die interessierte Forscherin auf nun 20 Jahre intensiver Forschungsarbeit der Soziologie und Kommunikationswissenschaft zu gesellschaftlichen Auswirkungen der Digitalisierung im Allgemeinen und des Internets im Besonderen zurückgreifen. Dieser Artikel zeigt eine Reihe thematisch relevanter Fragestellungen und Befunde in der einschlägigen Literatur auf.

Der Artikel erscheint zu einem kritischen Zeitpunkt. Die Politikwissenschaft muss sich die Frage stellen wo und wie sie die Auswirkungen der Digitalisierung in ihren Theorien, Modellen und Methoden aufnehmen soll. Fest steht: Das Internet ist zentral in der zeitgenössischen politischen Kommunikation und wird es auch bleiben. Für die Politikwissenschaft stellt sich nun die Frage, wie mit diesem Befund umzugehen ist. Sieht man das Internet als bloße Datenquelle für konzeptionell unterentwickelte Zahlenspielchen, als Spielwiese putziger Sonderlinge, die sich in der Internet-Ethnographie verlustieren, oder nimmt man das Phänomen ernst und versucht, seinen Einfluss konzeptionell realistisch zu erfassen? Bleibt der politikwissenschaftliche Konsens bei den ersten beiden Optionen stehen, wird dies unweigerlich dazu führen, dass die Politikwissenschaft zu einem zentralen Element der Politik und der öffentlichen Meinungsbildung keine eigenständigen Beiträge anzubieten hätte. Stattdessen wäre man auf die freundschaftliche Hilfe der Kollegen Soziologen und Kommunikationswissenschaftler angewiesen. In einer Zeit, die zunehmend geprägt ist durch die diskursive Neuverhandlung gesellschaftlicher Werte und Institutionen, erscheint dies als wenig wünschenswerte Entwicklung für das Fach.

Den Artikel gibt es online auf der Seite der PVS und im Preprint hier.

Abstract: Das Internet ist zentrales Element moderner politischer Kommunikation. Trotz seiner Bedeutung wurde dieses Phänomen jedoch in den zentralen Debatten der Politikwissenschaft bisher nur oberflächlich thematisiert. Der vorliegende Literaturüberblick skizziert den sozialwissenschaftlichen Diskurs zur Nutzung des Internets in der politischen Kommunikation. Inhaltlich konzentriert sich der Artikel auf die Darstellung verfügbarer Literatur zur Ideengeschichte politischer Erwartungen an das Internet, die Nutzung des Internets durch politische Eliten und Organisationen sowie die Nutzung des Internets durch die Bevölkerung und damit verbundene Effekte. Der Artikel schließt mit der Darstellung systematischer Probleme in der thematisch relevanten Literatur und mit einem kurzen Ausblick auf mögliche Forschungsperspektiven.

Andreas Jungherr. 2017. Das Internet in der politischen Kommunikation: Forschungsstand und Perspektiven. Politische Vierteljahresschrift 58(2): 285-316. doi: 10.5771/0032-3470-2017-2-285 [Preprint]

Datengestützte Verfahren im Wahlkampf: Wie funktionieren sie und was können sie wirklich?

Für ein bevorstehendes Sonderheft der ZPB Zeitschrift für Politikberatung haben mich Svenja Falk, Andrea Römmele, Ralf Güldenzopf und Mario Voigt eingeladen, einen Artikel zur Funktion und Rolle von datengestützten Verfahren im Wahlkampf zu schreiben. Der Einladung bin ich natürlich gerne gefolgt. Da das Thema in Vorbereitung auf die kommende Bundestagswahl immer wieder eine Rolle spielt, anbei schon einmal den Preprint des Textes. Die Finalversion gibt es dann im Heft!

Abstract: Im Vorfeld der Bundestagswahl 2017 wird die Nutzung datengestützter Verfahren in Wahlkämpfen viel diskutiert. Kampagnenmacher, Journalisten und Öffentlichkeit stellt sich die Frage nach dem Potential und möglichen Gefahren der Nutzung großer Datensätze und statistischer Modelle durch politische Organisationen. Auch wenn das Thema viel Aufmerksamkeit erhält, sind konkrete Nutzungsweisen und Wirkungen datengestützter Verfahren im Wahlkampf nur sehr vage umrissen und verstanden. Vor diesem Hintergrund bietet der vorliegende Artikel einen Überblick der Rolle datengestützter Verfahren in Wahlkämpfen. Der Text beginnt mit einer Darstellung der grundsätzlichen Funktion datengestützter Verfahren im Wahlkampf, skizziert unterschiedliche Ansätze zur datengestützten Wähleransprache und diskutiert die Nutzung von Daten zur Evaluation von Kampagnentätigkeit und als rhetorisches Element von Kampagnen. Nach dieser Darstellung grundsätzlicher Nutzungsarten datengestützter Verfahren im Wahlkampf zeigt der Artikel wichtige Rahmenbedingungen auf und diskutiert, wie die Wirkung entsprechender Verfahren zu messen ist. Auf dieser Basis stellt der Artikel die Nutzung datengestützter Verfahren in deutschen Kampagnen dar. Der Artikel schließt mit Leitfragen, mit denen die Nutzung und Wirkung datengestützter Verfahren im Verlauf des Bundestagswahlkampfs 2017 untersucht und diskutiert werden kann.

In dem Text diskutiere ich drei grundlegende Nutzungsarten datengestützter Verfahren in Wahlkämpfen und ihre Bedeutung für deutsche Wahlkämpfe:

    1. Die Senkung von Wahlkampfkosten durch die Konzentration von Kampagnenkontakten auf vielversprechende Ansprechpartner;
    2. die Steigerung von durchgeführten Kontakten durch Effizienzgewinn in der Durchführung von Kontakten; und
    3. die Generierung wohlwollender Presseberichterstattung.

Hier geht es mir auch darum, einige der momentan in der Debatte umherschwirrenden übertriebenen Erwartungen an die Macht von Daten in der politischen Kommunikation zu erden:

Es entsteht schnell der Eindruck, dass eine den Daten innewohnende Magie Kampagnen eine gespenstische Sicherheit in der Auswahl und Ansprache von Wahlberechtigten gibt. Dies ist natürlich Unsinn. Datengestützte Verfahren dienen der Verringerung von Unsicherheit und damit der Senkung von Kosten vergeblicher Kontaktversuche für Kampagnen. Dies ist weit entfernt von tatsächlicher Sicherheit über die zu erwartende Reaktion von angesprochenen Wahlberechtigten. Auch wird allgemein die Qualität der Kampagnen vorliegenden Daten und der darauf entwickelten Modelle überschätzt. Ganz grundsätzlich basiert das Potential datengestützter Verfahren im Wahlkampf auf drei entscheidenden Elementen:

    1. Es müssen verlässliche Informationen über das Verhalten und die Einstellungen von Wahlberechtigten vorliegen, die für Kampagnen interessant sind und die sie beeinflussen wollen;
    2. Es müssen ausreichende personenbezogene Informationen zu Wahlberechtigten vorliegen, die Rückschlüsse auf Verhalten oder Einstellungen erlauben (siehe 1);
    3. Die Beziehungen zwischen Verhalten und Einstellungen von Wahlberechtigten (siehe 1) und den über sie vorliegenden Informationen (siehe 2) müssen über den Zeitverlauf zwischen Modellentwicklung und Wahltag stabil bleiben.

Dies sind anspruchsvolle Bedingungen, die bei weitem nicht für alle diskutierten Nutzungsweisen datengestützter Verfahren gegeben sind. In der Diskussion der Rolle datengestützter Verfahren im Wahlkampf ist also Gelassenheit ratsam und gesunde Skepsis gegenüber den Werbeversprechen reisender Datenhändler und der mit statistischen Modellen bewehrten Zukunftsschauer angebracht.

Andreas Jungherr. 2017. Datengestützte Verfahren im Wahlkampf. ZPB Zeitschrift für Politikberatung. (Im Erscheinen).