Syllabus: Digital Media in Politics

Later this week starts my course on the role of Digital Media in Politics at the Department of Political Science at the University of Zurich. The course aims to give an overview of various debates on different uses and effects digital media have had in politics:

The course examines the impact of digital media on politics in international comparison. Digital media play an increasingly important role in politics. Be it political communication, the coverage of politics in the news, campaigning, public discourse, or collective action, various political fields are changing due to digital media. This makes it paramount to identify, assess, and understand the role of digital media in politics. Over the course, students will be introduced to important approaches in conceptualizing and measuring the effects of digital media on politics. In this, we will focus on the role of digital media in helping political actors fulfill specific tasks in their work, such as gaining representation in the political information space, reaching people, convincing and mobilizing people, coordination, organizing, and measuring and evaluating the impact of their actions.

In the course we will talk about:

  • Media systems,
  • Publics and counterpublics,
  • Polarization,
  • Election campaigns,
  • Political participation and collective action,
  • Data-driven campaigning,
  • Modes of control,
  • Disinformation and manipulation, and
  • Platforms as political actors.


Course Material: Summer Semester 2018

Spring is sadly taking its time but the summer semester starts rolling into sight. This summer, I will be teaching two courses at the University of Konstanz. The first is an introductory course to political psychology. The second is a methods course on how to use digital trace data in the social sciences illustrated by working with Twitter data. If you are interested in taking the courses have a look at the course material:

New Publication in Review of International Political Economy: Context-driven attitude formation

A few years back, Matthias Mader, Alexander Wuttke, Harald Schoen and I started on a project with the Konrad-Adenauer-Stiftung and the Arbeitgeberverband Gesamtmetall trying to explain public support and opposition toward the Transatlantic Trade and Investment Partnership (TTIP). While history has moved on since then, the project proved interesting. In our first publication based on this project Context-driven attitude formation: the difference between supporting free trade in the abstract and supporting specific trade agreements [Open Access] in the Review of International Political Economy, we show that Germans were thinking of TTIP as something distinct from free trade.

Determinants of attitudes toward free trade and TTIP. Reported are OLS coefficients and 95% confi- dence intervals from the regression models reported in Table 4, columns 5 and 6.

We find little correlation between supporting free trade in the abstract and supporting a specific trade agreement, TTIP. Factors usually identified in political economy as driving public support for trade agreements (i.e. economic self-interest or predispositions supporting openness of societies) do tell us little about public support or opposition toward TTIP. Instead, we show that in order to explain attitudes toward TTIP, you have to account for factors dominant in public discourse at the time (e.g. attitudes toward the partner country USA, the role of interest groups in politics, and market regulation).

To us, the lesson is that in order to understand public support or opposition toward specific trade agreements, we have to move away from models using a fixed set of explanatory variables toward models that are more flexible and reactive to public discourse. Models traditionally used to understand preferences for or against international integration in the abstract might thus tell us little about support or opposition toward specific instances of these measures once they are politicized and subjects of public discourse. If we ignore this, we run the risk of misunderstanding public reactions toward specific instances of international integration. Measures taken by decision makers based on these misunderstandings might then lead to unintended outcomes.

Abstract: Many studies use the same factors to explain attitudes toward specific trade agreements and attitudes toward the principle of free trade and thus treat both objects as interchangeable. Contemporary trade agreements, however, often reach beyond trade in the narrow sense. Consequently, factors unrelated to free trade may affect citizens’ evaluations of these agreements. We propose a model of attitude formation toward specific trade agreements that includes the societal context as a constitutive feature. We expect salient aspects of an agreement to activate corresponding predispositions. Empirically, we compare how this contextual model and a standard model perform in explaining German citizens’ attitudes toward free trade and the Transatlantic Trade and Investment Partnership (TTIP). The results show that the standard model performs well in explaining public opinion on the principle of free trade but is less useful in explaining attitudes toward TTIP. The latter were driven by postures toward transatlantic cooperation, predispositions toward the role of interest groups in politics, and market regulation – aspects salient in German public discourse about TTIP. In sum, we find ample evidence for the need to differentiate between the two attitude objects and for our contextual model of attitude formation.

Andreas Jungherr, Matthias Mader, Harald Schoen, and Alexander Wuttke. 2018. Context-driven attitude formation: The difference between supporting free trade in the abstract and supporting specific trade agreements. Review of International Political Economy. (Online First) doi:10.1080/09692290.2018.1431956 [Replication Data]

New publication: More than opinion expression – Secondary effects of intraparty referendums on party members

In 2015, Alexander Wuttke, Harald Schoen, and I had the chance to test the effects of a party referendum party members. Of course back then, we had no idea that this question would be so central to public debate as it has become in the context of the upcoming SPD party member referendum. The results have now published in the article More than opinion expression: Secondary effects of intraparty referendums on party members in Party Politics.

In collaboration with the Berlin state-branch of Germany’s CDU, we surveyed party members before and after an important membership referendum on same-sex marriage. Our study shows that the referendum increased members’sense of party-specific efficacy. In addition, the referendum provided party members with information on elite positions and stimulated leadership evaluation based on issue congruency. In combination, involvement in intraparty decision-making promotes beliefs and behaviors among party members that are relevant to uphold a vivid and empowering party life.

Distribution of party-specific political efficacy before and after the party referendum.

Abstract: As political parties expand opportunities for intraparty participation, understanding the effects of participatory events on party actors becomes ever more important. In this study, we investigate the consequences of an intraparty referendum in a state branch of Germany’s Christian Democratic Union on beliefs and attitudes of party members. We use longitudinal survey data bracketing a nonbinding issue referendum on the party’s stance on same-sex marriage. Our analysis shows that the referendum had secondary effects that went beyond the referendum’s primary goal of delivering an informal opinion poll to the party leadership. The experience of having a say in an important policy decision fostered members’ sense of party-specific efficacy. Furthermore, the referendum provided party members with information on elite positions and stimulated leadership evaluation based on issue congruency. Altogether, involvement in intraparty decision-making promotes beliefs and behaviors among the rank and file that are relevant to uphold a vivid and empowering party life.

Influence of respondent’s position toward same-sex marriage on evaluation of politician.

Alexander Wuttke, Andreas Jungherr, and Harald Schoen. 2017. More than opinion expression: Secondary effects of intraparty referendums on party members. Party Politics (Online First). doi:10.1177/1354068817745729 [Replication Data]

O-Ton zu Prognosemöglichkeiten durch Big Data

In der morgigen Sendung des Wissenschaftsmagazin Scobel gibt es einen kurzen O-Ton von mir zur Rolle von Big Data für Prognosen.

Neue Prognose-Horizonte dank Big Data. Scobel. 3sat. 2017/07/06.

Neue Publikation PVS: Das Internet in der politischen Kommunikation – Forschungsstand und Perspektiven

Heute erscheint die neue Ausgabe der Politischen Vierteljahresschrift (PVS). Für die Ausgabe habe ich einen Überblick der aktuellen wissenschaftlichen Debatte zur Rolle digitaler Technologie in der politischen Kommunikation geschrieben.

Ziel des Überblicks ist, den aktuell auf unterschiedliche Fachbereiche verteilten Wissensstand zusammenzuführen und damit den Einstieg in ein Forschungsfeld zu erleichtern, das bisher von der Politikwissenschaft weitgehend ignoriert wurde.

Zwar gibt es prominente Politikwissenschaftler, die den Einfluss des Internets auf die Politik untersuchen, ihre einschlägigen Publikationen finden sich aber überwiegend in Zeitschriften der Kommunikationswissenschaft oder Nischenzeitschriften der Politikwissenschaft. Gründe hierfür sind wohl die überwiegend im Feld vorherrschende paradigmatische Auffassung von kleinen Medieneffekten auf politische Meinungsbildung und das überraschende Desinteresse an der Untersuchung von institutionsinternen Entscheidungs- und Entwicklungsprozessen in Parteien im Kontext moderner Organisationssoziologie. Diese Ausgangslage führt dazu, dass die Politikwissenschaft zu Fragen des Wandels politischer Kommunikation im Kontext der Digitalisierung wenig eigenständig beizutragen hat.

Dies erscheint zunehmend problematisch. Sei es die Rolle digitaler Technologie in den Wahlkämpfen Barack Obamas, die durch das Internet und Mobiltelefone gestützte Mobilisierung weltweiter Protestbewegungen, die Kontrolle des Internets durch autokratische Regime, der vermutete Zusammenhang zwischen der verstärkten Sichtbarkeit ideologisch geprägter Nischenmedien on- und offline und politischer Polarisierung oder die Potenziale des Internets als Datenquelle. Das Verständnis des Einflusses digitaler Kommunikationstechnologie ist zentral für das Verständnis politischer Prozesse und Phänomene der Gegenwart. Hier kann die interessierte Forscherin auf nun 20 Jahre intensiver Forschungsarbeit der Soziologie und Kommunikationswissenschaft zu gesellschaftlichen Auswirkungen der Digitalisierung im Allgemeinen und des Internets im Besonderen zurückgreifen. Dieser Artikel zeigt eine Reihe thematisch relevanter Fragestellungen und Befunde in der einschlägigen Literatur auf.

Der Artikel erscheint zu einem kritischen Zeitpunkt. Die Politikwissenschaft muss sich die Frage stellen wo und wie sie die Auswirkungen der Digitalisierung in ihren Theorien, Modellen und Methoden aufnehmen soll. Fest steht: Das Internet ist zentral in der zeitgenössischen politischen Kommunikation und wird es auch bleiben. Für die Politikwissenschaft stellt sich nun die Frage, wie mit diesem Befund umzugehen ist. Sieht man das Internet als bloße Datenquelle für konzeptionell unterentwickelte Zahlenspielchen, als Spielwiese putziger Sonderlinge, die sich in der Internet-Ethnographie verlustieren, oder nimmt man das Phänomen ernst und versucht, seinen Einfluss konzeptionell realistisch zu erfassen? Bleibt der politikwissenschaftliche Konsens bei den ersten beiden Optionen stehen, wird dies unweigerlich dazu führen, dass die Politikwissenschaft zu einem zentralen Element der Politik und der öffentlichen Meinungsbildung keine eigenständigen Beiträge anzubieten hätte. Stattdessen wäre man auf die freundschaftliche Hilfe der Kollegen Soziologen und Kommunikationswissenschaftler angewiesen. In einer Zeit, die zunehmend geprägt ist durch die diskursive Neuverhandlung gesellschaftlicher Werte und Institutionen, erscheint dies als wenig wünschenswerte Entwicklung für das Fach.

Den Artikel gibt es online auf der Seite der PVS und im Preprint hier.

Abstract: Das Internet ist zentrales Element moderner politischer Kommunikation. Trotz seiner Bedeutung wurde dieses Phänomen jedoch in den zentralen Debatten der Politikwissenschaft bisher nur oberflächlich thematisiert. Der vorliegende Literaturüberblick skizziert den sozialwissenschaftlichen Diskurs zur Nutzung des Internets in der politischen Kommunikation. Inhaltlich konzentriert sich der Artikel auf die Darstellung verfügbarer Literatur zur Ideengeschichte politischer Erwartungen an das Internet, die Nutzung des Internets durch politische Eliten und Organisationen sowie die Nutzung des Internets durch die Bevölkerung und damit verbundene Effekte. Der Artikel schließt mit der Darstellung systematischer Probleme in der thematisch relevanten Literatur und mit einem kurzen Ausblick auf mögliche Forschungsperspektiven.

Andreas Jungherr. 2017. Das Internet in der politischen Kommunikation: Forschungsstand und Perspektiven. Politische Vierteljahresschrift 58(2): 285-316. doi: 10.5771/0032-3470-2017-2-285 [Preprint]